De meest voorkomende vorm van hoofdpijn zijn de zogenoemde spanningshoofdpijnen. Deze houdt vaak verband met emotionele stress of vermoeidheid, maar wordt niet perse door spanning uitgelokt. Spanningshoofdpijn kan ook worden uitgelokt door cafeïne, alcohol, bepaalde voedingsstoffen en het overslaan van maaltijden. De precieze mechanismen achter de ontwikkeling van deze veel voorkomende hoofdpijn is onduidelijk. De spieren in hoofdhuid, nek of kaak kunnen zich spannen en pijnlijk worden. Spanningshoofdpijn reageert meestal goed op paracetamol of aspirine. Echter een overmatig gebruik van deze pijnstillers kan weer leiden tot meer hoofdpijn (medicijnafhankelijke hoofdpijn).